Il est considéré comme l’un des concours les plus ardus pour les étudiants en ingénierie : le Shell Eco-marathon Europe, qui fête ses 30 ans, est un défi que des milliers d’étudiants ont déjà relevé, à savoir construire un véhicule et le faire rouler le plus loin possible avec un litre de carburant ou un kilowatt-heure d’énergie électrique. La première édition, qui s’est déroulée en 1985, a été remportée par une équipe suisse.

Cette année, deux équipes de Neuchâtel visent le titre européen de l’efficacité énergétique. Dans l’ensemble, 230 équipes de 30 pays d’Europe et d’Afrique se retrouveront du 21 au 24 mai à Rotterdam (Pays-Bas). Les résultats devraient à nouveau être impressionnants : les équipes de tête devraient ainsi parvenir à parcourir une distance allant de la Suisse à l’Afrique du Nord.

Les étudiants de la Haute école ARC ont placé la barre très haut l’année passée : les 1591 kilomètres parcourus avec un litre d’essence leur ont valu une septième place respectable dans la catégorie très disputée des prototypes. Les vainqueurs français ont quant à eux parcouru 3315 kilomètres. Dans la catégorie des véhicules UrbanConcept aptes à circuler sur les routes, la distance de 175 kilomètres permettait de décrocher la cinquième place.

Les étudiants qui se mesureront cette année ont des ambitions élevées : « Une victoire représenterait évidemment un grand succès, mais couronnerait surtout 14 années d’effort », déclare un porte-parole.

Le Shell Eco-marathon Europe a ses racines au Castellet, dans le sud de la France. La première édition de ce concours s’y est déroulée en 1985 avec une vingtaine d’équipes. L’équipe suisse Henri a remporté l’épreuve en parcourant 680 kilomètres avec un litre de benzine. Nombre de véhicules étaient alors construits en bois, et les moteurs étaient souvent ceux d’une tondeuse à gazon. Les temps ont bien changé : dorénavant, presque toutes les équipes impriment en 3D des éléments aérodynamiques de leur véhicule, qui est souvent testé en soufflerie.

Le Shell Eco-marathon est devenue l’une des principales plateformes d’innovation en matière d’écomobilité, avec des éditions continentales en Europe, aux USA et en Asie. Les défis sont de taille : compte tenu de la croissance de la population mondiale, les besoins en ressources énergétiques devraient en effet doubler d’ici 2050, et le nombre de véhicules passer de 900 millions à plus de deux milliards. L’étude Shell la plus récente en matière automobile indique que malgré l’augmentation des motorisations alternatives, que ce soit hybride ou électrique, le moteur à combustion restera le mode de propulsion principal.

La consommation de carburant et les émissions de CO2 pourraient être divisées par deux d’ici 2040. «Pour cela, il faut que la recherche soit mieux soutenue, et ce concours y contribue», affirme Wolfgang Warnecke, Chief Scientist Mobility chez Royal Dutch Shell.

À propos de Shell Eco-marathon

Le Shell Eco-marathon Europe se divise en deux catégories. Les Prototypes ont pour priorité d’obtenir un maximum d’efficacité, le confort du passager passant en second plan. Les UrbanConcept encouragent la conception de modèles plus pratiques. Les véhicules sont aussi classés par type d’énergie : la classe des carburants moteurs à combustion inclut essence, diesel, carburant liquide issu du gaz naturel ou de l’éthanol. La classe « mobilité électrique » est dédiée aux véhicules alimentés par des cellules d’hydrogène et des batteries au lithium.

Durant la compétition, les véhicules doivent réaliser 10 tours prédéfinis sur le circuit, et ce, dans les 39 minutes données avec une vitesse moyenne d’au moins de 25 km/h. Ensuite, les organisateurs calculent l’efficacité énergétique. L’équipe qui parcourt la plus grande distance est proclamée vainqueur.

Les équipes suisses
VILLE ÉQUIPE HAUTE ÉCOLE CATÉGORIE
Neuchâtel ARC Team Proto HE-Arc Ingénierie Prototypes
Neuchâtel ARC Team HE-Arc Ingénierie UrbanConcept

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